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Murió Harry Belafonte: recordando a un icono de la música y el activismo

A los 96 años falleció el legendario músico Harry Belafonte, conocido no solo por su música sino por su activismo y mirada crítica a la cultura y política estadounidenses.

Harry Belafonte en 2017
Harry Belafonte en 2017.
Foto: Michael Loccisano.

Murió Harry Belafonte, cantante, actor y líder de derechos civiles. Belafonte falleció este 25 abril a causa de insuficiencia cardíaca congestiva. Tenía 96 años.

Belafonte nació el 1 de marzo de 1927 en Harlem, Nueva York, de padres jamaicano-estadounidenses. Harold Bellanfanti, Jr., su nombre real, sirvió en la Marina en la Segunda Guerra Mundial.

El artista comenzó su carrera musical actuando en clubes nocturnos como una forma de pagar sus clases de actuación. En 1953, firmó un contrato de grabación con RCA Victor y lanzó su sencillo debut, Matilda.

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Belafonte hizo historia en marzo de 1956, al convertirse en el primer artista en encabezar la lista de álbumes semanales de Billboard, ahora conocida como Billboard 200. Logró la hazaña con su segundo álbum Belafonte, que ocupó el primer puesto durante seis semanas consecutivas.

Además de su éxito en la música, Belafonte se convirtió en el primer actor negro en lograr el éxito en Hollywood como protagonista después de debutar con Bright Road de 1953 y protagonizar el musical de 1954 Carmen Jones.

Belafonte logró papeles importantes la que los actores negros tenían roles estereotipados. En 1959, rechazó el famoso musical Porgy and Bess, describiendo el papel principal como "degradante".

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Su popularidad lo llevó a numerosos especiales de televisión como Tonight with Belafonte, que lo convirtió en el primer jamaicano estadounidense en ganar un Emmy.

Usó este éxito para presentar artistas al público estadounidense, como recuerda Consequence of Sound . Entre ellos se encuentra la cantante sudafricana Miriam Makeba, la cantante griega Nana Mouskouri y la futura leyenda Bob Dylan, quien tocó la armónica en el álbum de Belafonte de 1962, Midnight Special.

Sobre Belafonte, Bob Dylan escribió alguna vez: "Harry era ese tipo raro de personaje que irradia grandeza, y esperas que algo de eso se te pegue".

Activismo: la faceta fundamental de Belafonte

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Aunque exitoso en la música y el cine, su dedicación a los derechos civiles fue clave en su carrera. Se convirtió en un confidente cercano de Martin Luther King al principio de su carrera, y fue uno de los principales recaudadores de fondos para el Comité Coordinador Estudiantil No Violento y la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur de King.

En la década de 1980, Belafonte ayudó a organizar un boicot cultural del apartheid Sudáfrica, así como el concierto Live Aid y la grabación del sencillo benéfico de varios artistas We Are the World para recaudar fondos para África.

Belafonte también fue un crítico de la política exterior de Estados Unidos. Hizo declaraciones públicas en oposición al embargo a Cuba. En 1999 se reunió con Castro para asegurar un lugar para el hip-hop en la cultura cubana.

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Durante la administración Bush, Belafonte criticó al presidente por la Guerra de Irak y comparó al secretario de Estado Colin Powell con un esclavo de plantación que abandonó sus principios para “entrar en la casa del amo”. En 2006, Belafonte llamó a Bush “el mayor terrorista del mundo".

En años más recientes, criticó a Jay-Z y Beyoncé, diciendo que no habían cumplido con sus "responsabilidades sociales" como pilares de la comunidad de celebridades negras.

Durante una entrevista en la que le preguntaron si estaba contento con la imagen de los miembros de las minorías en Hollywood, Belafonte dijo “En absoluto”. “No han contado la historia de nuestro pueblo, nada de lo que somos. Todavía estamos buscando. Y creo que uno de los grandes abusos de estos tiempos modernos es que deberíamos tener artistas de alto perfil, celebridades poderosas. Pero le han dado la espalda a la responsabilidad social. Eso va para Jay-Z y Beyonce, por ejemplo. Dame a Bruce Springsteen, y ahora estás hablando. Realmente creo que es negro”.

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